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徐令予:科学家应该对“标题党”说不!

2018/07/04  浏览次数:

【文/ 观察者网专栏作者 徐令予】

最近的研究表明科学进展从总体来看正在降速并趋于停滞。在今年三月份发表的“创意越来越难找到?”论文中[1],四位经济学家(斯坦福大学的Nicholas Bloom、Charles Jones、Michael Webb以及麻省理工学院的John Van Reenen)声称:“来自各行各业、各种公司和各种产品的大量证据表明,科研工作的大量投入,换来的却是研究成效的急剧下降。”

随着研究人员数量的增长,研究结果的产出效率正在下降。这是四位经济学家(斯坦福大学的Nicholas Bloom、Charles Jones、Michael Webb以及麻省理工学院的John Van Reenen)在“创意越来越难找到?”一文中的图表。

论文作者举了一个反直觉的例子,他们借用摩尔定律的形式指出:“要实现每两年计算机芯片密度翻番,现在所需要的科研人员数量比20世纪70年代早期要多18倍”。 研究发现在农业和医药科研领域也有相同的趋势。对癌症和其他疾病的研究的投入越来越多,但是挽救的生命数量却越来越少。

还有论文指出,“自从1950年以来,每十亿美元研发费用产生的新药数量大约每9年就减半”。作者Jack Scannell和另外三位英国投资分析师称这一趋势为“Eroom's Law”,Eroom是Moore的反写,即摩尔定律翻转了[2]。

自从1950年以来,研究费用每十亿美元FDA批准的药物数量正在急剧下降。这是“诊断药物研发效率下降”图表的2012年更新版本。图片来自Jack W.Scannell

今日的科学家时运不济,随着资金趋于紧张甚至下降,对于科研经费和荣誉的争夺日趋激烈。面对挑战,许多科研人员只能更积极地宣传他们自己的工作,有时甚至逾越了红线。

三位荷兰生物医学专家开展的一项新的研究引人关注。他们检查了1974年至2014年的生物医学数据库(PubMed)中所有论文的摘要,搜索25个正面肯定词汇的使用频率,这些词汇包括诸如“惊人”、“独特”、“前所未有”等等。他们的研究结果发表在英国医学杂志(BMJ)[3],其结论如下。

“使用积极和肯定的词汇的频率从2.0%(1974-80)增加到17.5%(2014),四十年来这些词汇的使用频率相对增长了880%。在这25个积极词汇中间,每一个使用频率都有增加,无一例外。特别是“强健”、“新颖”、“创新”和“前所未有”等词汇,其使用频率的增长比例竟然达到2500%至15000%!这种情况在具有高影响因子的某些期刊略有收敛,而隶属于非英语国家的论文作者使用了更多的积极词汇。”

荷兰研究人员编制的图片显示,在过去40年来发表的生物医学论文的摘要中,使用积极和肯定的词汇的频率从2.0%(1974-80)增加到17.5%(2014),见图左上。而使用中性、负面或其它词汇的频率几乎不变。图中绿线代表书藉,红线代表高影响因子杂志,蓝线代表所有文章的总体表现。

PubMed在1975年至2014年期间使用的24个单独的肯定词的相对频率。特别是“强健”、“新颖”、“创新”和“前所未有”等词汇,其使用频率几乎呈指数形增长!

这三位荷兰作者们的研究结果与流行病学家(John Ioannidis)的发现吻合,2005年,Ioannidis在他的一篇重磅文章中写道:“大多数已发表的研究成果是错误的。”[4] Ioannidis认为,研究人员之间的竞争加剧导致实验重复率降低和结果被夸大,词典查词用呀组词,虽然其中大多数也不是主观上彻头彻尾的欺诈行为。

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